La botella Nº 96: “El Proyecto Azul”

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Últimamente prefiero escribir sobre las estrellas. Y también sobre aquellos que hacen palpable la diferencia entre la grandeza y la mezquindad del ser humano. Mis actividades profesionales incluyen el desarrollo internacional de proyectos en materia de I+D+i y Transferencia de tecnología. Sistemáticamente surgen proyectos muy interesantes. Hoy os contaré sobre el primer Telescopio de bajo coste. Es una iniciativa privada que tratará de lanzar en 2019 un telescopio espacial destinado a captar imágenes de los exoplanetas situados en Alfa Centauri, el sistema de estrellas más próximo al Sol.

Es una iniciativa completamente privada llamada «Proyecto Azul». Su objetivo es fotografiar planetas similares a la Tierra en Alfa Centauri, el sistema estelar más próximo al Sistema Solar. Para lograrlo se lanzará un telescopio espacial en el año 2019 para capturar imágenes de los planetas en el rango visible del espectro de luz que capta el ojo humano.

Muy recientemente, la NASA anunció el hallazgo de un candidato a planeta extrasolar similar a la Tierra en las cercanías de la estrella Próxima Centauri, el conocido como Próxima b. Pero lo cierto es que, al igual que ocurre con el resto de exoplanetas descubiertos, su existencia solo se puede deducir por el comportamiento de su estrella vecina. En realidad, por el momento resulta imposible observar planetas extrasolares directamente porque están tan lejos de la Tierra que no pueden ser captados por los telescopios.

Pero en teoría sí sería posible observar algunos con telescopios espaciales. Al menos es lo que proponen los promotores del «Proyecto Azul». Los astrónomos saben que necesitan ir al espacio para hacer las mediciones más difíciles, especialmente para tomar imágenes de pequeños planetas junto a estrellas vecinas. Y muchos de los científicos tienen esta esperanza de poder encontrar una Tierra 2.0

Está previsto que el «Proyecto Azul» lance un telescopio espacial ligero. Para lograrlo, cuenta con el respaldo de varias organizaciones como el «Mission Centaur», un grupo benéfico de ingenieros y filántropos que pretenden obtener la primera imagen de una «Tierra alienígena», el Instituto de Búsqueda de Vida Inteligente (SETI) y la Universidad de Massachusetts, Lowell (Estados Unidos).

Este sería el primer Telescopio de bajo coste, pero capaz de amortiguar la intensa luz de las estrellas a la vez que capta la débil luz procedente de los planetas. Par ello, usarán sistemas de lanzamiento e instrumentos comerciales ya existentes, para situar el precio final entre los 10 y los 50 millones de dólares. Se espera que, gracias a la proximidad del objetivo, baste con un telescopio ligero y pequeño, no mucho mayor que una nevera, para obtener la primera imagen de un planeta extrasolar. Con un telescopio de apenas medio metro correctamente posicionado es suficiente para explorar la zona habitable.

La elección de Alfa Centauri ha atraído la atención de los científicos por ser el sistema estelar más cercano al Sistema Solar. Está compuesto por dos estrellas que orbitan a una distancia de 4,3 años luz de la Tierra, mientras que el siguiente sistema estelar más próximo está al doble de distancia. Junto a esta estrella binaria, hay una estrella enana roja llamada Próxima Cenaturi, en cuya órbita se descubrió en agosto un potencial planeta similar a la Tierra: el llamado Próxima b. Por esto entre otras cosas, físicos como Stephen Hawking presentaron el proyecto «Starshot», cuya finalidad será en el futuro lanzar pequeñas sondas espaciales hasta Alfa Centauri.

Hasta ahora, solo se puede intuir la composición global y el tamaño de los planetas extrasolares estudiando la órbita en torno a sus estrellas. Captar imágenes en el rango visible sería el primer paso para averiguar la naturaleza de planetas extrasolares potencialmente habitables. Y contar con telescopios de bajo coste para este fin será un paso muy importante para abaratar y mejorar la exploración interestelar.

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